La culture du panicum virgatum aux Etats-Unis : un grand espoir pour la production de biocarburant

Caractéristiques du panicum virgatum
Le panicum virgatum (“panic érigé” en français et “switchgrass” en anglais) est cultivé aux Etats-Unis en tant que plante fourragère. La culture s’effectue principalement dans les régions des grandes plaines (partie centrale des Etats-Unis allant du Nord au Sud), du Midwest, du Sud et du Sud Est.
De nombreuses études ont montré que le panicum virgatum peut être une bonne source d’énergie renouvelable grâce à ces caractéristiques intéressantes :

  • Il peut être cultivé dans tous les types de sols, y compris sur les terres marginales
  • Il permet d’obtenir un rendement important en termes de biomasse
  • Sa production peut être continue pendant près de 10 ans sans nécessiter de nouvelles semences
  • Il protège l’environnement en préservant les sols de l’érosion, limite l’évaporation de l’eau et favorise le stockage du carbone.

Le gouvernement fédéral américain prévoit d’augmenter la production de biocarburant d’ici 2022 pour atteindre près de 136 milliards de litres annuellement (80 milliards de litres de biocarburants sont prévus pour l’année 2012). Le Ministère de l’énergie coordonne plusieurs programmes pour atteindre cet objectif, dont le programme de développement des ressources en bioénergie. Le panicum virgatum a été retenu comme plante modèle compte tenu de ses caractéristiques.

L’économie de la production du biocarburant à partir du panicum virgatum
Une étude récente du Service de recherche agronomique de l’USDA (United States Department of Agriculture), montre que le coût moyen de production du panicum virgatum s’élèverait à 50 dollars par tonne, avec un rendement de conversion en biocarburant par tonne de 80 à 90 litres. Le coût total de production d’un gallon (3,8 l) de biocarburants serait alors compris entre 0,56 et 0,62 dollars. Comparativement, le coût de production d’un gallon de biocarburant produit à partir du maïs avoisine 2,35 dollars.
Cette études montre l’intérêt aujourd’hui pour les agriculteurs d’opter pour la culture du panicum virgatum au vu du bénéfice économique réalisable et ce, dans un contexte de hausse des prix du carburant et des terres agricoles.
L’optimisation des méthodes de cultures du panicum virgatum et une amélioration génétique des caractéristiques de la plante devrait permettre de créer un système intégré valorisable pour la production de biocarburant.

Source : La culture du Panicum virgatum aux Etat-Unis : un potentiel pour la production de biocarburant. BE (Bulletin Electronique) Etats-Unis 305, (5/10/2012) – Ambassade de France aux Etats-Unis ADIT
http://www.bulletins-electroniques.com/actualites/71098.htm

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